Era uma cena familiar: olhei para a minha batata frita e um monte de vegetais aleatórios piscou de volta para mim.

Duas lâmpadas de erva-doce. Um saco de cenouras. Uma cabeça de brócolis. Três cenouras brancas inteiras. Metade de um saco de rúcula. Alguns raminhos de salsa.

Peguei minha cópia recentemente obtida de “Como cozinhar tudo vegetariano” de Mark Bittman da prateleira e virei para o índice. Minha parte favorita sobre a aquisição de uma tonelada de livros de receitas foi usar os índices. É como pesquisar no Google, mas mais meditativo, e você pode ter certeza de que os resultados são respeitáveis.

Examinei as entradas em “erva-doce” e nada me atraiu. Próximo: brócolis. Passei o dedo pela lista até que ela se encaixasse em “creme de sopa” e virei para a página 116.

“Isso pode ser chamado de ‘creme de qualquer sopa’, mas como o espinafre é tão onipresente – e é especialmente bom com creme – considere esta uma receita mestre”, escreveu Bittman como uma introdução ao creme de sopa de espinafre, que lista variações que incentivam o uso de outros vegetais (agrião, rúcula, couve), aipo, brócolis ou couve-flor.

Vendido. Puxei os brócolis, as cenouras e a erva-doce para fora da geladeira e os joguei em um forno a 400 graus. Depois de assados, eles serão misturados ao jantar: creme do que você tiver.

Uma sopa cremosa, por mais econômica, fácil e riffable e, finalmente, deliciosa, não é o jantar por si só. (Por causa dos vegetais específicos que eu usei, também não era uma cor atraente.)

A rúcula e alguns raminhos de salsa tristes, mas salváveis, permaneceram mais nítidos, então fiz um purê para usar o resto das minhas verduras e ervas, seguindo vagamente a receita de pitt de Bittman.

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Mais bonito, mas ainda assim, não é bem o jantar. Precisava de mais uma coisa.

Pão de milho é o acompanhamento perfeito, e peço que você leia todo o meu argumento antes de entrar nos comentários e começar a explodir minhas notificações com links para receitas de pão rápido da Cooks Illustrated.

Um bom pão crocante seria o melhor emparelhamento com uma sopa de legumes com creme? Possivelmente. Meu marido comeu pão e costuma passar um dia inteiro produzindo pães e massa de pizza.

Mas se você não tem o dia todo para mexer com a massa, o pão de milho é um excelente e, em alguns casos, preferível, um substituto. Sirva com pimenta, obviamente, mas também com ensopado, sopas com creme, sopas de feijão, sopa de galinha. É a melhor maneira de completar uma refeição e não poderia ser mais fácil.

Eu pesquisei “Bittman cornbread” uma hora antes da hora do jantar por quase uma década. (Nota: certifique-se de usar a receita abaixo, não a listada no site de culinária do New York Times. É a que eu uso há anos e achei que tinha feito uma grande revelação quando comecei a misturar a manteiga derretida Infelizmente, Bittman estava, sem surpresa, à minha frente; a edição atualizada de 20 anos do HTCE instrui o padeiro a fazer exatamente isso).

Eu não possuía nenhum livro de receitas de Bittman até a semana passada, mas ainda posso dizer com confiança que ele me ensinou a cozinhar.

Estou editando para a Heated há mais de meio ano quando Melissa McCart, editora da Heated, me perguntou se eu tinha uma cópia de “Como cozinhar tudo”.

“Na verdade eu não!” Eu digitei de volta. “Eu tinha o aplicativo para iPhone dele quando comecei a aprender a cozinhar e dependia dele quase todas as noites. #milenar”

Foi na primavera de 2012. Eu tinha 26 anos e recentemente me casei. Joshua e eu não tínhamos muitas conversas sobre nossa divisão de trabalho na época, mas eu sempre soube que queria ser alguém que cozinhava. Eu trabalhei no Pittsburgh Post-Gazette e, como sabe quem já trabalhou em um jornal diário, está cheio de especialistas. Eu caçava um repórter cuja família possui uma fazenda e perguntei a ela onde conseguir meus legumes. Eu discuti o crítico de restaurante sobre técnicas, blogs e ferramentas. Qualquer um que escrevesse para a seção de comida e aqueles com almoços de mesa tristes eram considerados recursos.

No final de minha pesquisa, ingressamos em um CSA e baixei o aplicativo HTCE. Toda semana, desempacotava minha caixa de frutas, vegetais, grãos e produtos em conserva, depois recorria ao aplicativo de Bittman para me dizer o que fazer.

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Dentro de um ano mais ou menos, eu estava bem confortável na cozinha e agora me considero uma cozinheira doméstica competente. Na maioria das vezes, não estou fazendo nada super complicado ou usando ingredientes elaborados. Eu possuo um livro de receitas Yotam Ottolenghi e o retiro para ocasiões especiais.

Mas grande parte da minha culinária do dia-a-dia está remexendo nas receitas de Bittman – e, para provar que não estou apenas desejando o chefe – Bon Appetit e o site de culinária do The New York Times. Compre os livros de receitas sobre o curso de panetone gourmet. Inscreva-se no Bon Appetit, mesmo que você possa obter as receitas gratuitamente on-line. Pague para acessar as receitas do NYT. Esses recursos me dão confiança para olhar para uma batata frita cheia de pedaços e transformá-los em jantar. Se você pode balançar, eles valem o investimento. E eles farão de você um cozinheiro melhor – prometo.

Enquanto aguarda a chegada do seu pedido da Amazon, experimente estas três receitas flexíveis:

Creme de sopa de espinafre

Rendimento: 4 porções

Tempo: cerca de 30 minutos

Ingredientes

2 colheres de sopa de manteiga ou azeite

1 cebola picada

1 libra de espinafre, aparado de caules grossos

2 xícaras de caldo de legumes ou água

2 xícaras de creme, meio e meio, leite inteiro ou leite não leite

Sal e pimenta

Instruções

Coloque a manteiga ou o óleo em uma panela grande em fogo médio. Quando a espuma da manteiga ou o óleo estiverem quentes, adicione a cebola e cozinhe, mexendo até que amolece, de 3 a 5 minutos.

Adicione o espinafre e cozinhe, mexendo, até ficar revestido e começar a murchar. Adicione o caldo, deixe ferver e abaixe rapidamente o fogo para uma bolha. Tampe e cozinhe, mexendo uma ou duas vezes, até o espinafre ficar macio, mas ainda com cores vivas, apenas um ou dois minutos.

Use um liquidificador de imersão para fazer o purê da panela. Ou deixe a sopa esfriar um pouco, bata-a cuidadosamente no liquidificador (trabalhando em lotes, se necessário) e coloque-a novamente na panela. (Você pode fazer a sopa com antecedência até este ponto. Deixe esfriar, tampe, leve à geladeira por até 2 dias e aqueça antes de prosseguir.) Mexa o creme e deixe aquecer, mexendo sempre, sem deixar a sopa ferver. Prove, ajuste o tempero e sirva.

Salsa “Pesto”

Faz: Cerca de 1 xícara

Tempo: 10 minutos

Mais simples, mais puro, menos complexo que o pesto tradicional, o purê de salsa é ainda mais útil. Por um lado, você pode encontrar salsa decente o ano todo. Por outro, é um purê mais brilhante, fresco e, portanto, menos específico em seus usos. Ervas diferentes funcionam igualmente bem.

Ingredientes

2 xícaras de folhas de salsa fresca levemente embaladas (caules finos estão OK)

Sal

1/2 dente de alho ou mais a gosto

1/2 xícara de azeite virgem extra, ou mais, conforme necessário

1 colher de sopa de vinagre de xerez ou suco de limão fresco

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Instruções

Coloque a salsa com uma pitada de sal, alho e metade do óleo em um processador de alimentos ou liquidificador. Processo, parando para raspar a lateral do recipiente, se necessário, e adicionando o restante do óleo gradualmente.

Adicione o vinagre, depois um pouco mais de óleo ou água, se você preferir uma mistura mais fina. Prove e ajuste o tempero. Sirva ou cubra e leve à geladeira por alguns dias.

Pão de milho

Rende: cerca de 6 porções

Tempo: cerca de 45 minutos

Ingredientes

2 colheres de sopa de manteiga derretida ou azeite de oliva, mais

manteiga para untar

1½ xícaras de farinha de milho

½ xícara de farinha de trigo

1 colher de chá de bicarbonato de sódio

1 colher de chá de sal

1 colher de sopa de açúcar, mais se você gosta de pão de milho doce

1 ovo

1¼ xícaras de soro de leite coalhado ou iogurte, além de mais se necessário

Instruções

Aqueça o forno a 375 ° F. Unte com manteiga uma assadeira quadrada de 9 polegadas ou uma frigideira refratária ao forno.

Misture a farinha de milho, a farinha, o bicarbonato de sódio, o sal e o açúcar em uma tigela grande. Bata o ovo no soro de leite coalhado em uma tigela pequena. Misture a mistura de soro de leite coalhado nos ingredientes secos apenas o suficiente para combinar. Se a massa estiver muito seca e não se juntar facilmente, adicione mais algumas colheres de sopa de leitelho, uma colher de cada vez, até que se junte.

Adicione a manteiga derretida e mexa até incorporar; evite misturar demais. Despeje a massa na panela preparada e espalhe em uma camada uniforme. Asse por 24 a 30 minutos, até que a parte superior fique levemente dourada, os lados se afastem da panela e um palito inserido no centro saia limpo. Deixe esfriar por alguns minutos e depois corte em quadrados. Sirva quente.